Live today, love tomorrow, unite forever

I’m off! I’m on my way to celebrate the party of tomorrow for the fifth time already. And I’m incredibly grateful to make it to Tomorrowland’s fifteenth anniversary, surrounded by the people who inspire me and motivate me daily.

Five years ago, I invited a group of people important to me to join me for my first visit to Tomorrowland. I told them to leave business talk at home and to wear shorts and slippers, I booked us VIP tickets and made sure we all got the most out of this crazy journey. Why? Because I wanted to thank them. A ‘thank you’ that couldn’t be said through words, flowers or goodies. This ‘thank you’ needed something more: an unforgettable experience. 

A harmonious story all year long

Even if you’ve never been to Tomorrowland yourself, you probably have a pretty strong idea in your mind of what the festival is like. Which is the fool-proof result of the event’s online story, in perfect harmony with the real deal. This smart hand-in-hand position of the online and offline is something many companies could learn from – because today, it’s not just a necessity to bring things full circle, it’s an expectation of your audience that you can’t ignore. 

Tomorrowland takes experience to the next level, both online and offline. Its only restriction is to stay true to its brand – apart from that, everything is possible. Ice cubes imprinted with the TML logo? Toilets branded in the yearly switching theme? Adding Facebook friends through a special button on your wristband? Memorising your visit by getting a TML tattoo on-site? It’s all been said and done. In addition to the foreign dream of the festival itself, the Tomorrowland organisation has managed to create an all-year-long experience with innovations such as its One World radio station, the TML clothing line and an additional winter festival

The strength of community-building

Part of the successful experience of Tomorrowland is without a doubt the community feeling the event has managed to create. From the minute you get your hands on the eagerly sought-after tickets, when you receive your TML box (a true collector’s item) sent over to your house, your first step on the festival site on to the after movies. Every step in your Tomorrowland journey makes you feel part of a special community and, easily said perhaps, it makes you feel good. Even the festival’s trash-pickers walk around with a proud smile, happy to be part of this amazing group of people. 

This community stretches out much further than just the festival site itself. Tomorrowland has set up the UNITE events, hosting mini-versions of the TML party in Belgium, with DJs and an on-screen live stream of the actual festival. At several international locations, like Barcelona and Athens, people who didn’t get to go to TML in Belgium can join the party so that, in some way, they can feel part of the community after all.

The DJ sets from the festival are also live streamed and posted onto YouTube for everyone to watch at home. Some may argue that this takes away the exclusivity of the event, but Tomorrowland sees things differently: it gives people at home a look inside the magical atmosphere and community at the festival site, making them wish they were part of it, too. And after all, the DJ sets are just a small piece of the overall experience. A YouTube video can never show you the amount of bright colours and music-synced fireworks at the festival site, the other-worldly feeling of Dreamville or the detailed luxury in every corner. But it can give you a very valuable glimpse of it. 

What your business can learn from Tomorrowland

So, what can we learn from this crazy festival? In the passion and dedication that radiates in everything that happens there, there is a firm focus on the audience. Just as Tomorrowland has turned festival visitors’ frustrations into thoughtful surprises (easy example: the spotlessly clean toilets), do the same thing for your business. How can you make your business’s customer journey quicker, more efficient and, most importantly, more memorable? 

Don’t settle for less than making your customer feel euphoric and part of a special community. Think of what they want, what they would benefit from. Stop making decisions based purely on numbers or money. Tomorrowland chooses its partners wisely, based on what they could mean for visitors – not simply because of the price the sponsor pays. You can do so, too, no matter how small or local your business may be.

We should all dare to dream bigger, surely? Children know no limits to their dreams and imagination. Why do we lose this bravery and passion as we age? Are we afraid of reaching for the sky? Are we too humble about what we’re really capable of? Because, frankly, when you visit the festival you’ll know: tomorrow is limitless. 

B.

Some unforgettable moments:

Offline-ervaring krijgt status van luxegoed

Wie de pandemie en de economische crisis wegdenkt, mag zeggen dat de huidige situatie een droom is voor technologische innovatoren. Hun inspanningen rond remote-werken krijgen eindelijk gehoor. Ondernemingen zoeken massaal naar manieren om digitaal te gaan, aangezien offline-business nauwelijks meer mogelijk is. Technologie is niet langer iets van de toekomst, het is een must voor iedereen die het hoofd boven water wil houden.

lles heeft zijn kanttekeningen. Want hoe innoveer je in een lege cinemazaal, als een vliegtuig dat niet mag opstijgen of tijdens een klinische studie te midden van een zorgcrisis? Luc Blyaert, digital expert bij Computable.be, nodigde drie Cios of the Year uit rond zijn (digitale) tafel om te spreken over de toekomst van technologie met én zonder Covid-19. Bjorn Van Reet (Kinepolis), Filip Michiels (TUI) en Herman De Prins (UCB) aan het woord.

Kijkrichting

Opvallend is hoe de rol van cio en het it-team verschoven is tijdens de lockdown. ‘Om te beginnen hebben we de afgelopen weken veel respect gekregen voor onze vroegere inspanningen op vlak van online-offices en flexibel werken op afstand’, legt Michiels (TUI) uit. ‘Als cio’s waren we altijd al voorstander van technology first. En nu wordt die kijkrichting steeds meer gedeeld door de rest van het bedrijf.’ In Michiels ervaring gaat de massa nu pas merken hoe belangrijk technologie is. Investeringen die voorheen niet zo makkelijk te verklaren waren, zijn dat nu wel. ‘Hoe moeilijk het voor ons bedrijf ook is, het is nu makkelijker om technologisch vooruit te gaan.’

‘Klopt’, beaamt Van Reet (Kinepolis). ‘We kijken nu allemaal veel meer naar it. Want als we het niet meer offline kunnen, dan moet technologie ervoor zorgen dat het online kan.’ Waar technologie pre-corona een ondersteunende factor was die de ervaring van de klant nog aangenamer kon maken, zit it nu in de driver’s seat. ‘Hoewel sommige projecten nu wel even vooruitgeschoven worden’, vervolgt Van Reet. ‘Er zit bij ons nu veel in de pipeline dat we hopelijk deze zomer mogen lanceren. Naar buiten komen met innovatieve ideeën die niét met corona te maken hebben, zit er momenteel niet echt in.’ Of innovatie dan op een laag pitje staat nu? ‘Nee’, vindt Michiels. ‘Want innovatie kan ook kostenbesparend werken. En juist dat hebben we nu allemaal nodig.’

Echte werk

Wat kunnen we concluderen over de rol van technologie in onze toekomst? ‘Digitaal wordt de norm’, voorspelt De Prins van UCB. ‘En de échte offline-ervaring wordt een luxegoed. Mensen zullen nooit zo veel betalen voor een online-simulatie als voor het ‘echte werk’. Maar als we minder mensen mogen toelaten op publieke plaatsen, creëren we wel een offline-exclusiviteit.’

En zo zal het waarschijnlijk ook echt zijn. Want een virtuele wielerwedstrijd kijken, is niet hetzelfde zonder de pint die je achteraf met je vrienden gaat drinken. Een online-concert zal nooit de innemende grandeur van een live-schouwspel kunnen beamen. En je verjaardag vieren met afhaaleten voelt toch ook heel anders dan in een restaurant. Zo voelt ook Van Reet het aan bij cinemaketen Kinepolis. ‘Er komen leuke ideeën op ons af. Een drive-in-cinema bijvoorbeeld. Het is een leuke surplus, maar het zal de cinema nooit vervangen. Ik kijk er alvast naar uit om opnieuw een film te mogen beleven op het grote scherm.’

Singapore en China

Je kunt niet met drie tech-experts in gesprek gaan en het niét hebben over een mogelijke Covid-19-tracking-app. Hoewel er in België geen animo voor is, kijken we vol verbazing naar landen als Singapore en China die een dergelijk systeem opzetten én introduceren bij hun burgers. Of de cio’s hier voorstander van zijn? De Prins alvast niet. ‘Of toch niet in de huidige vorm. Want de app is niet af, er is nog te veel foutmarge. Zelfs al zouden we zo’n app introduceren, dan nog moeten we horden contact-tracing callcenters opzetten om de info te factchecken.’

Dat is zeker waar, want een app gebaseerd op bluetooth (wat minder inbreuk geeft op de privacy dan gps-tracking) is minder betrouwbaar doordat bluetooth-stralen door muren en ramen gaan. Je kunt bijvoorbeeld al twee weken je huis niet verlaten hebben, maar volgens de app wel in contact zijn geweest met je bovenbuur. Zulke dingen zullen altijd feitelijk gecheckt moeten worden en dat kan niet zonder een callcenter. ‘Ofwel moet er een supersterke ai tussen zitten’, besluit De Prins.

‘Maar je hebt zoiets wel nodig’, vindt Van Reet. ‘Op zijn minst als aanvulling op de callcenters.’ Daar gaat ook Michiels mee akkoord. ‘Iemand aan wie je vraagt met wie hij in contact is geweest, zal zijn vrienden en familieleden herinneren. De buurman misschien ook. Maar niet de persoon waar ze per ongeluk tegen gebotst zijn in de supermarkt.’

GEES

Dan rijst de vraag: moeten cio’s niet opstaan om mee te gaan in de politieke discussie rond de coronacrisis? Waarom is er geen digitaal expert in de GEES, de raad van experten die ons uit de lockdown moeten helpen? Het politiek debat wordt nu geleid door ministers en virologen, maar zouden technologie-experts daar niet evengoed hun steentje kunnen bijdragen? ‘Je moet daar realistisch in zijn,’ vindt De Prins. ‘België is geen grote speler zoals de VS of China. Ons bedrijvenlandschap bestaat vooral uit kmo’s en weinig grote spelers. Dat zorgt voor een andere dynamiek rond innovatie en het gebruik van technologie.’

Van Reet en Michiels kunnen zich hier in vinden. ‘Technologie wordt gestuurd vanuit de VS en China, en in Europa kijk je naar links of naar rechts’, meent Van Reet. ‘Maar er zou wel een rol voor technologie mogen zijn in hoe we deze crisis opvangen. Iedereen kijkt naar de virologen om dit op te lossen, maar er huist ook een stem voor technologie in.’ Inderdaad: momenteel zit er geen it-brain rond de tafel bij de GEES. Terwijl technologie toch veel invloed heeft op de crisis en hoe we die oplossen.

Wat denk jij: zou premier Wilmès baat hebben bij een cio in haar GEES-team? We horen graag jouw visie op de rol van technologie tijdens én na corona.